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欲將RISC-V架構收入囊中,英特爾擬花費20億美元收購SiFive

2021-06-11 14:36:56科技
機器之心報道
編輯:蛋醬、陳萍
科技巨頭紛紛轉投 RISC-V,英特爾:我也想。
據外媒路透社報道,英特爾正計劃以 20 億美元的價格收購加州半導體初創公司 SiFive。
SiFive 成立於 2015 年,是全球首家基於 RISC-V 架構的半導體企業,最新估值在 5 億美元左右。
半導體企業轉投 RISC-V 架構,不算是新鮮事。去年,英偉達宣佈要以 400 億美元收購 ARM 的訊息,而 ARM 架構的授權使用者中包括英偉達的一系列競爭對手,這讓很多半導體行業內的公司感到「危機四伏」,RISC-V 架構受到的關注度也越來越高。
RISC-V 的優勢在於它是一種開源架構,且公司在瑞士註冊成立,不「代表任何國家 / 地區的政治立場」。
英特爾的動作很明確:在「三分天下」的處理器架構格局中,它希望透過用 20 億美元收購 SiFive,將第三大架構 RISC-V 收入囊中。
談判尚處早期階段,SiFive 也面對著其他多家公司的收購意向,最終可能仍保持獨立。目前,英特爾和 SiFive 均未正式迴應該訊息。
出身原 RISC-V 團隊的創業人馬
SiFive 公司是全球首家基於 RISC-V 定製化的半導體企業,於 2015 年由來自加州大學伯克利分校的三位研究人員 Krste Asanović 、Yunsup Lee 和 Andrew Waterman 創立。

SiFive 的主要業務幫助 SoC 設計人員縮短產品上市時間,以及透過定製的開放式架構處理器核心降低成本,同時,使系統設計人員能夠構建基於 RISC-V 的定製半導體,從而實現晶片最佳化。和 ARM 一樣,SiFive 也是將晶片設計等智慧財產權出售給製造商。
該公司試圖將開源標準引入半導體設計領域,使其更便宜、更容易為客戶所接受。迄今 SiFive 已與多家國際知名半導體廠商建立深度合作關係。
從 2015 年開始,SiFive 陸續釋出了多種基於 RISC-V 的處理器核心,主要針對從發燒友到主要製造商的各個級別的開發。
2017 年,SiFive 公司釋出的 U54-MC Coreplex,就是第一款支援 Linux、Unix 和 FreeBSD 的基於 RISC-V 架構的晶片。

2018 年 6 月,SiFive 以未公開的金額收購了 Open-Silicon,並保留了其專用晶片(也稱為專用積體電路或 ASIC)的設計能力。
2018 年 11 月,SiFive 又釋出了 7 系列高效能 RISC-V CPU IP。其中,該系列 IP 可以提供最多單個組合 81 個核心的可擴充套件能力,實時 64 位記憶體定址能力以及實時處理器和應用處理器的關聯組合。
2020 年 10 月,SiFive 釋出了 HiFive Unmatched,這是一款 Mini-ITX 開發板,具有四個 U74-MC 核心、一個 S7 核心、8GB DDR4 RAM、四個 USB 3.2 Gen1 埠、一個 PCI Express x16 插槽、一個 PCIe Gen3 x4、一個 microSD 卡插槽和一個千兆乙太網。
長期以來,ARM 是移動端和物聯網市場最大的 IP 提供商,然而隨著開源的 RISC-V 架構崛起,SiFive 開始被視為 ARM 的有力挑戰者。
SiFive 的現任 CEO Patrick Little 曾是高通公司負責汽車業務的高階副總裁。值得一提的是,Little 正是在去年英偉達宣佈將收購 ARM 之後,離開高通並加盟 SiFive。

英特爾、高通等公司都是 SiFive 的投資方。2018 年,SiFive 獲得 5060 萬美元 C 輪融資,其中一大筆來自英特爾。2020 年 8 月,SK 海力士、沙特阿美(Saudi Aramco)等公司向 SiFive 追加了投資 6000 萬美元。這筆新資金的到來使該公司自 2015 年成立以來的總融資額超過了 1.85 億美元。
三大架構的此消彼長
在 RISC-V 面世之前,x86 和 ARM 在 CPU 架構一直平分秋色。其中,X86 佔據了 PC、伺服器等領域,而 ARM 則專注於手機、物聯網等領域。
RISC-V 專案 2010 年始於加州大學伯克利分校,它是一種用於 RISC 晶片的開源指令集架構 (ISA),常用於微控制器和小型晶片,在行業內廣受認可,例如硬碟廠商西部資料每年的產品中包含超過 20 億個 RISC-V 控制器。它摒棄了 ARM 等指令集架構的許可費用制度,由非營利性質的 RISC-V 國際組織維護,包括來自 50 個國家 / 地區的 1000 多名成員。
ARM 架構和 RISC-V 架構皆源自上世紀 80 年代的精簡指令計算機 RISC。二者最大的不同之處在於,ARM 是一種封閉的指令集架構,而 RISC-V 是一種完全開源的架構。只用 ARM 架構的廠商,便只能根據自身需求調整產品頻率和功耗,不得改變原有設計。
反觀 RISC-V,由於選擇使用 BSD License 開源協議,因此給予使用者很大自由,允許使用者修改和重新發布開原始碼,也允許其基於開原始碼開發商業軟體。
SiFive 正是使用 RISC-V 架構設計 CPU,雖然其底層架構是開源的,但特定核心設計本身是可以出售的。收購 SiFive 還可以為英特爾提供一份智慧財產權上的保障,既可以在自家的晶片上使用,也可以為以後的代工服務客戶提供許可。
與強大的競爭對手相比,RISC-V 還有很大的發展空間,尤其是在高階晶片領域。
此前,英特爾新任 CEO Pat Gelsinger 宣佈將本公司的 x86 架構作為代工業務合同的一部分授權給其他公司,這也是他上任後釋出的 IDM 2.0 計劃內容之一。英特爾甚至表示,不介意新成立的代工服務部在內部製造第三方的基於 ARM 架構的裝置。
今年 3 月,英特爾官宣了新的代工服務部,主要為外部半導體公司代工製造晶片,同日,SiFive 宣佈與英特爾代工服務部展開合作。
如果英特爾收購 SiFive 的訊息屬實,那麼它的目標就非常明確了:將 RISC-V 架構收入自己的兵器庫,併為自己代工服務的客戶提供定製化設計。
這筆交易達成的價值不止於此,英特爾還可以獲得軟體上的優勢。去年,SiFive 從谷歌挖到了編譯器領域的大神 Chris Lattner 擔任其平臺工程高階副總裁,領導平臺工程工作。Lattne 曾在蘋果任職八年,並創造了 Swift 程式語言。當時 Chris Lattner 的加入,被視為 RISC-V 領域的重大利好。

這些舉動既能幫助美國在半導體領域重振旗鼓,也有利於英特爾回擊 ARM 戰隊中的對手們,比如蘋果的 M1,再比如 AWS 的 Graviton2。
在美國出於國家安全利益限制使用 ARM 架構之後,中國的半導體公司也對 RISC-V 晶片架構表現出了更加濃厚的興趣。
此前,華為給開發者們提供的首款鴻蒙開發板 Hi3861,業內人士猜測其也是基於 RISC-V 架構。這顆 Hi3861 是 32 位晶片,最大頻率 160MHz,內嵌 352KB SRAM、288KB ROM、2MB Flash 等,整合 802.11b/g/n 基帶和 RF 電路,支援鴻蒙系統。
開發板推出之後,有國外開發者經過測試之後,表示這顆 Hi3861 是華為首款基於 RISC-V 架構的晶片。目前華為對於此事沒有迴應,但在網路上卻傳得很廣。
有資料顯示,中國大約 300 家以上的公司都在關注或以 RISC-V 指令集進行開發。其中,中科院計算所、華為公司、阿里巴巴集團等在內的 20 多個國內企事業單位,都正式加入了 RISC-V 基金會。
發展至今,不少企業基於 RISC-V 構建了開源晶片關鍵技術,推出了相關產品,2018 年 9 月,華米公司釋出了號稱全球智慧穿戴領域第一顆基於 RISC-V 的人工智慧晶片——黃山 1 號;2019 年 7 月,平頭哥正式釋出玄鐵 910(XuanTie910),稱玄鐵 910 目前業界效能最強的一款 RISC-V 處理器。
發展 RISC-V 開源晶片架構被視為是中國自主發展半導體產業鏈的一個機會,眾多晶片廠商,已經轉投 RISC-V 的懷抱。此前,中國工程院院士倪光南表示,未來 RISC-V 很可能發展成為世界主流 CPU 之一,從而在 CPU 領域形成 Intel(英特爾)、ARM、RISC-V 三分天下的格局。
參考連結:
https://www.reuters.com/technology/intel-debates-buyout-sifive-bolster-chip-technology-against-arm-source-2021-06-10/

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